В 1900 году в Китае полностью отсутствовала современная наука и техника. Но к началу ХХI века разрыв между уровнем исследований и освоения в области высоких технологий в Китае и мировым передовым уровнем в целом заметно сократился. 60% китайской техники приблизились к передовому международному уровню, в том числе и в области исследования атомной энергии, космической техники, физики высоких энергий, биологических технологий, компьютерной техники и информатики. 15 октября 2003 года состоялся успешный запуск китайского пилотируемого космического корабля «Шэньчжоу-5». Таким образом, Китай стал третьим государством, овладевшим техникой пилотируемой космонавтики. В 2013 году на Луне успешно приземлился китайский луноход «Юйту». 7 декабря 2018 года был запущен второй луноход, который должен будет совершить посадку на обратной стороне Луны.

Научно-технический прогресс и новаторство постепенно обретают законодательные рамки. В июле 1993 года был принят и вступил в силу «Закон КНР о научно-техническом прогрессе», который довольно полно определил цели, роль, финансовые источники и систему стимулирования научно-технического развития. Он стал основным кодексом, направляющим научно-техническое развитие. В июне 2002 года был обнародован «Закон КНР о распространении научно-технических знаний», который определяет популяризацию науки и техники и повышение научно-технического образования граждан как критерий действий и требует достижения поставленных целей усилиями всего общества. Правительства провинций, автономных районов и городов центрального подчинения также опубликовали ряд местных нормативно-правовых положений, призванных обеспечить привлечение научно-технических кадров, стабилизацию вложений в науку и технику и развитие высоких технологий.

За время прошедшее с 90-х годов XX века значительно возросли централизованные финансовые ассигнования на науку и технику, а также расходы центрального правительства на научные исследования и разработки. В 2016 году расходы на научные исследования и разработки достигли 410 миллиардов долларов, составив 2,1% ВВП и увеличившись почти на 10% по сравнению с прошлым годом. (375 миллиардов долларов в 2015 году, 213 миллиардов в 2010, 95,5 миллиардов в 2005). Это самый высокий показатель в истории Китая, который вывел его в первые ряды среди развивающихся стран.

Весьма значителен рост человеческих научно-технических ресурсов. В 2012 году число научных сотрудников в Китае превысило 2 миллиона человек и продолжает расти. Число профессиональных технических работников во всехсферах еще в 2004 году превышало 55 миллионов. В «нулевые» годы более 50% академиков Академии инженерных наук обучались за границей и вернулись в Китай.

Основные направления государственной стратегии развития науки и техники с 2002 года – переход от следования по пятам и подражания к самостоятельному новаторству и развитию высоких технологий, упор на овладение мировыми высотами. Государственный план предусматривал достижение к 2005 году передового мирового уровня в нескольких научно-технических областях, приближение к передовым мировым рубежам в нескольких важных научных областях и стратегических областях высоких технологий или их достижение, а также повышение удельного веса расходов на научные исследования и разработки в ВВП до более 1,5%. К 2010 году были заложены основы государственной системы новаторства, достигнуты заметные результаты в создании базовых условий для науки и техники, строительство ведущих научно-технических баз вышло на мировой уровень, новаторский потенциал в главных сферах совершил огромный скачок, общие расходы на научные исследования и разработки составили 1,7% ВВП. К 2020 году будет создана сравнительно совершенная государственная система новаторства, общие расходы на научные исследования и разработки составят более 2% ВВП, по научно-технической конкурентоспособности Китай выйдет в первые ряды в мире.